Cos’è la malattia del sonno?

La malattia del sonno, chiamata anche tripanosomiasi africana, è un gonfiore del cervello causato da parassiti che vivono nelle mosche infette da tsetse. Quando una mosca tse-tse ha infettato il parassita morde un essere umano, il parassita viene passato nel flusso sanguigno della persona. Inoltre, una madre infetta può trasmettere la malattia a suo figlio non ancora nato. I sintomi comprendono l’insonnia, i linfonodi ingrossati, il sudore e il coma. Se non trattata, la tripanosomiasi africana può provocare la morte.

Due tipi di parassiti possono causare la malattia del sonno. Uno è Trypanosoma brucei rhodiense o T. brucei rhodiense, che si traduce in una forma più rapida di sviluppo di tripanosomiasi africana. Il secondo è Trypanosoma brucei gambiense o T. brucei gambiense.

Tripanosomiasi africana si verifica in genere nelle zone rurali che hanno cattive strutture mediche. Queste aree possono essere vicine a fiumi, laghi o boschi. Il tripanosoma brucei gambiense, il parassita responsabile di circa il 90% di tutti i casi di malattia del sonno, vive in mosche tse-tse nell’Africa occidentale e centrale. T. brucei rhodiense infetta le mosche tse-tse, e alla fine le persone, nell’Africa orientale e meridionale.

Quando una mosca tsetse infetta morde una persona, il morso può essere doloroso e causare gonfiore. Il parassita si sposta nel flusso sanguigno e si riproduce, causando sintomi precoci come sudorazione, febbre e mal di testa. Dopo aver invaso il flusso sanguigno, il parassita si sposta nel sistema nervoso centrale. Diventa più difficile curare la malattia del sonno quando l’infezione è progredita fino a questo stadio.

La malattia del sonno causata da T. brucei gamiense si sviluppa per un periodo di tempo più lungo rispetto alla malattia del sonno causata da T. brucei rhodiense. Coloro che sono stati morsi da una mosca infettata da T. brucei gamiense possono impiegare mesi o addirittura anni per manifestare sintomi. Infatti, quando viene diagnosticato questo tipo di malattia del sonno, l’infezione può essere già passata nel sistema nervoso centrale. La malattia del sonno di T. brucei rhodiense si sviluppa più rapidamente e può interessare il sistema nervoso centrale in poche settimane.

I trattamenti per la tripanosomiasi africana dipendono dallo stadio in cui viene diagnosticata l’infezione. Prima che l’infezione si sia diffusa nel sistema nervoso centrale, la tripanosomiasi africana causata da T. brucei gamiense può essere trattata con iniezioni di pentamidina e suramin può essere usato per trattare infezioni causate da T. brucei rhodiense. Nelle fasi successive, una forma di arsenico, melarsopro, viene utilizzata per trattare entrambi i tipi di malattia del sonno. Un altro farmaco chiamato eflornithine, che ha meno dei gravi effetti collaterali di melarsopro, può essere usato per trattare la tripanosomiasi africana causata da Trypanosoma brucei gambiense quando la malattia è più avanzata.